Faut-il vraiment creuser pour avoir une bonne terre ? Ceux qui embrassent le jardinage sans labour disent non

C’était autrefois un article de foi dans le jardinage que vous devez commencer toute l’entreprise en retournant le sol, soit avec une pelle, une bêche ou le barbotage frénétique du motoculteur.

La justification était que ce travail de bêche laborieux a amené la couche arable limoneuse au niveau du sous-sol pour favoriser un enracinement profond, a soulagé le compactage du sol et a permis au jardinier d’améliorer les sols sablonneux et argileux en ajoutant du compost.

Les manuels de jardinage exhortaient les débutants à « doubler le creusement », une technique fatigante consistant à inverser les couches de terre végétale et de sous-sol tout en les amendant avec de la matière organique. Je ne connais personne qui a fait cela – le double creusement émanait de vieux jardins de propriétés anglais avec des armées de jardiniers mal payés – mais le concept nous a rappelé notre devoir sacré de creuser ces lits.

De nos jours, la valeur et l’orthodoxie de creuser le sol sont en profonde réévaluation.

De nombreux jardiniers ont découvert qu’en ne perturbant pas le sol, ils peuvent faire pousser des légumes et d’autres plantes vigoureuses avec moins d’engrais et un besoin réduit d’arrosage et de désherbage. Mais ce jardinage « sans labour » n’est pas sans entretien. Elle nécessite une application continue de paillis organique, le harponnage occasionnel du sol avec une fourche et une capacité de patience. Cela peut prendre trois ou quatre ans pour que la vie microbienne s’accumule dans le sol et que les vers et autres créatures incorporent la matière organique et les voies respiratoires dans le sous-sol.

Je suis traditionaliste et je me méfie des pratiques sans labour, mais j’en viens aux avantages, notamment la capacité à briser le cycle de croissance des mauvaises herbes. Des milliards de graines de mauvaises herbes sont en sommeil ou sont prêtes à flotter, donc chaque fois que vous dérangez le sol, les mauvaises herbes germent et prennent le dessus. Les retirer est une corvée éternelle.

Depuis ma propre parcelle au Glover Park Community Garden à Washington, DC, j’ai observé Teresa Savarino, son mari, Omar Hopkins, et leur fille, Sylvia Hopkins, 14 ans, adopter pleinement l’approche sans labour au cours des dernières années. Ils l’ont élevé à un niveau appelé permaculture, où la fertilité du sol est maintenue sans aucun aliment, même organique. Une grande partie de leurs graines provient de leurs propres plantes, car ils cherchent à « boucler la boucle ».

La fertilité du sol est obtenue en enfouissant les restes de cuisine déchiquetés sous d’épaisses couvertures de paille pour les composter sur place. Cela peut être une approche délicate en ville, où les rongeurs sont abondants, mais la famille est végétarienne à la limite du végétalien, donc les restes ne contiennent pas de viande, d’œufs, de produits laitiers ou d’huiles, et ils sont finement hachés et profondément enfouis sous la paille.

Teresa Savarino, Sylvia Hopkins et Omar Hopkins dans leur intrigue sans labour.  Le système demande de la patience et beaucoup de paillis ;  dans leur cas, il faut environ 20 ballots de paille par an.  (Carolyn Van Houten / Le Washington Post)


Un jardinier typique ici a du mal à utiliser une seule botte de paille à chaque saison de croissance. Savarino, en revanche, traite environ 20 balles par an. Elle l’étale constamment sur les plates-bandes et les chemins de croissance, et elle le plante ou sème à travers avec une perturbation minimale du sol.

Alors que l’été bat son plein, le jardin semble plein, sain et fructueux, affichant une convergence de cultures de printemps et d’été : chou, chou frisé, courges d’été et d’hiver, et beaucoup de plants de tomates, de poivrons et d’aubergines. Savarino me montra une plante de fenouil qui avait produit un bulbe large et blanc ; c’est difficile à réaliser dans les climats chauds, et il faut se demander s’il s’agit d’un produit de pratiques sans labour.

La famille possède la parcelle depuis 2005, mais ils sont passés au jardinage sans labour il y a cinq ans. “C’est censé prendre son essor au cours de la quatrième année, et cela semblait être le cas pour nous l’année dernière”, a déclaré Savarino. “Nous avons juste eu une croissance sauvage.”

Au fil du temps, les vers et autres créatures du sol attirent la matière organique et leurs tunnels aèrent le sol (avec la fourche souterraine régulière). Ceci et l’épaisse couche de paille atténuent l’action de compactage de la pluie et de la neige. Les partisans du non-labour disent qu’un autre avantage est que les brins de mycélium fongique bénéfique sont laissés intacts. Ces champignons ont une relation symbiotique avec les plantes, prolongeant leur absorption de nutriments et leur résistance aux maladies.

Savarino a été inspiré par Ruth Stout, une jardinière du Connecticut qui a popularisé le jardinage sans labour dans plusieurs livres. Elle a utilisé du foin comme paillis, mais il peut contenir des graines de mauvaises herbes. La paille est moins chère et plus disponible, et elle met un peu plus de temps à se décomposer. Savarino a déclaré qu’elle avait contacté le producteur de la paille qu’elle utilise et qu’il lui a assuré qu’il n’avait pas utilisé de pesticides sur le blé dont elle provenait.

Si vous voulez que votre potager ressemble au potager soigné d’un château français, le semis direct n’est probablement pas pour vous. C’est parce que les lits ne sont pas défrichés, retournés et plantés avec des cultures discrètes. Au lieu de cela, de nouvelles graines sont semées ou des greffes sont insérées au fur et à mesure que les plantes sont récoltées, de sorte que l’effet est beaucoup plus intégré – ou chaotique, selon votre point de vue. “C’est un fouillis”, a déclaré Hopkins. Naviguer sur le chemin et le lit “est comme un jeu de Twister”, a déclaré Savarino.

Le couple a déclaré que depuis qu’ils sont passés au semis direct, ils ont produit plus de nourriture avec moins d’insectes nuisibles, et ont eu moins besoin d’eau et moins de pression des mauvaises herbes. La plupart de leur désherbage concerne le wiregrass et un aroïde à bulbe nommé pinellia, qui peut doubler son nombre chaque année.

Dans l’ensemble, l’approche sans labour signifie repenser la façon de jardiner. Ce n’est pas forcément facile pour un jardinier orthodoxe aguerri, mais la récompense est un système qui, une fois mis en place, demande moins de travail. Après de fortes pluies par exemple, mon sol croûte, et je dois le casser avec un cultivateur ou un couteau en évitant les semis. En permaculture, cependant, l’épaisse couche de paillis annule ce besoin. Sylvia Hopkins a repris cette distinction. «Pour moi, il s’agissait moins de l’aspect travail que de la différence avec les jardins qui nous entourent», a-t-elle déclaré.

La famille a déclaré que la quantité de déchets de cuisine jetés à la poubelle est maintenant un tiers de ce qu’elle était autrefois.

Marguerite Pridgen dans son jardin sans labour au Newark Street Community Garden à Washington, DC Elle dit qu'en ne creusant pas le sol, elle a brisé le cycle de germination des mauvaises herbes qui rebute tellement de nombreux jardiniers maraîchers.  (Adrian Higgins / Le Washington Post)


À environ un mile au nord, dans le jardin communautaire de Newark Street, j’ai rencontré Marguerite Pridgen sur sa parcelle de semis direct. En regardant sa sauge de jardin au milieu des légumes d’été, il est devenu clair que, dans ce système, vous pouvez faire pousser des vivaces côte à côte avec des annuelles d’une manière impossible dans un jardin où les lits sont continuellement dérangés. « J’ai de plus en plus d’herbes vivaces », dit-elle. Cette palette de vivaces pourrait également s’étendre aux fraises, au raifort, à la livèche et aux asperges.

« Pendant les deux premières années, j’ai eu du mal à l’obtenir où je voulais », a-t-elle déclaré. Mais maintenant, 10 ans plus tard, “le sol est si moelleux que je n’ai vraiment rien à y ajouter”.

De nouveaux jardiniers arrivent au jardin communautaire et sont submergés par l’acharnement des mauvaises herbes, a-t-elle déclaré, surtout après des vacances d’été ou une interruption plus longue. « C’est l’une des principales raisons du roulement » des jardiniers, dit-elle. Pridgen utilise des cultures de couverture pour bloquer les mauvaises herbes et nourrir le sol ; les radis daikon travaillent pour ouvrir le sol sans creuser, et les légumineuses, comme la vesce et le trèfle, ajoutent de l’azote au sol. « J’ai eu beaucoup de bonnes récoltes au fil des ans », a-t-elle déclaré.

À Lederer Gardens, une ferme communale et un jardin communautaire à Washington, DC, les jardiniers ont lancé un système de semis direct cette année. Des rangées de 100 pieds de long et de plus de 3 pieds de large s’élèvent au milieu des allées en terre, et les lits sont maintenant pleins de tomates, de courges d’hiver, de maïs, de gombo et de haricots nains. Dans un tronçon, les plants de fraises servent de couvre-sol entre les feuilles de chou.

Pour créer le jardin, les vieux lits ont été cultivés sur 12 pouces avec un outil en acier lourd nommé une fourche large – essentiellement un outil avec des dents incurvées entre deux hautes poignées. L’outil est enfoncé dans le sol avec votre pied, puis secoué d’avant en arrière, ouvrant le sol sans perturber la surface. Les lits ont ensuite été surélevés de 12 pouces supplémentaires avec un mélange de terre végétale et de compost.

Avant la mise en place du nouveau système, le jardin avait un problème d’inondations chroniques, qui détruisaient les récoltes. De nouveaux drains ont aidé à résoudre ce problème, mais il en va de même pour le passage à un système sans labour, a déclaré Josh Singer, spécialiste des jardins communautaires au département des parcs et loisirs de Washington, DC.

Auparavant, les jardiniers utilisaient des motoculteurs, qui produisaient un sol moelleux sur le dessus mais, après 50 ans de labour, créaient une argile dure en dessous. « S’éloigner du labour a beaucoup contribué à absorber l’eau », a-t-il déclaré.

Astuce de jardinage : Les plants de lavande supportent mal la taille mais peuvent être légèrement façonnés et taillés après la floraison. L’enlèvement des tiges florales favorisera également une certaine floraison à l’automne.